El Magdalena y su gente

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Amanecí pensando en Tiberio y en su humilde pero dignísima casa colgada sobre el río Nare; también en el único libro que tiene, devorado por el comején, y en la colección de piedras de su esposa Amparo. Me niego a olvidar las risas y muecas imposibles de Abundio y su gente de Mompox bailando el son de negro, ese canto de agua dulce para aliviar el alma; tampoco el amoroso abrazo y las arepas de anís con las que me despidió Nancy después de abrirnos su casa palafito para pasar la noche flotando sobre la Ciénaga Grande. James, Toño, Fredy, Carmen, Jesús, Francis, Gilberto, Goyo, Jorge, Moisés, Beto, Edgar, Lucho, Mery…. Me acerqué al Magdalena y su cuenca en busca de un río pero lo que traje de vuelta a casa fue el recuerdo de su gente.

Viajes al Yuma de los indígenas hubo y habrá muchos más: ese en el que Florentino Ariza y Fermina Daza se entregaron a un amor desmedido en los tiempos del cólera; el de un derrotado y envejecido Bolívar a cuestas con su corazón desgastado; el del sabio Mutis y su Expedición Botánica, el de otros tantos viajeros que lo recorrieron de norte a sur, de sur a norte. Y el nuestro, el de nosotros quince viajeros del siglo XXI que emprendimos, animados por Puente Consultorías, bajo la consigna de que el viaje es el método y el firme propósito de desapegarnos para renacer y estar en los dos lados, siendo el uno y el otro.

Podríamos haber comenzado nuestro viaje en cualquiera de los más de 1.500 kilómetros de recorrido del Río Grande del Magdalena desde los Andes hasta el Caribe, pero buscábamos seguirlo desde un punto intermedio en el camino hasta su muerte en Barranquilla y por eso elegimos Honda, centro del país y garganta del Reino como la llamaron en la Colonia, eje de confluencia de los cuatro puntos cardinales y parada obligatoria de todo viaje fluvial por su falla geológica que todavía hoy alborota las aguas en forma de peligrosos rápidos que hacen imposible la navegación. También porque este hoy Pueblo Patrimonio es la sede del Museo del Río, uno de los mejores lugares de Colombia para redescubrir este río memoria-mundo en cuya cuenca se tejió todo un país. Y fue allí, entre láminas de champanes y bogas, ruedas de timón, remos y rostros de antiguas tripulaciones, donde, animados por Germán Ferro, curador de este museo, antropólogo, historiador, enamorado del Magdalena desde que tiene memoria y mentor en este viaje, abandonamos nuestra identidad para convertirnos en el otro, esta vez en los peces de agua dulce que nadan río arriba, río abajo: Carlos pasó a ser bocachico, Johnny, capaz y Nelson, bagre. Silvia fue desde entonces dorada, Carolina, pacora, Anita, picuda, Valeria, blanquillo, Lucía, vizcaína, Camilo, nicuro y Virgina, pataló. Luisa se convirtió en manatí, Daniela, en raya y Olga, en tolomba. Germán se transformó en moino y yo ya no fui más Toya sino ese coroncoro con el que la desparpajada e irreverente Niña Emilia –la de las uñas de oro, los anillos y lentes oscuras- cautivó a ritmo de bullerengue a todo un país.

Del Tolima saltamos a Caldas en un Carpati buscando los afluentes del Magdalena. ¿Han montado alguna vez en uno de estos vehículos? Yo no hasta que subimos en el de Jhon Jairo que nos llevó desde La Dorada hasta orillas de La Miel, en este poderoso campero que trepa las laderas como si fuera una cabra. No sé cómo llegó hasta este río Justiniano Macía hace más de cien años pero sí lo que escribió de este lugar al que mucho después los hippies colombianos se acercaron en busca de hongos y alucinaciones: “La abundancia de peces no la había yo imaginado en mi vida; descendían grandes manadas que la limpidez de las aguas permitía a los bogas calificarlas sin vacilar: vea patrón ese batallón de doradas, vea esa procesión de bocachicos, vea esos desertores de patalós…”. Limpias no estaban sus aguas a nuestra llegada pero al día siguiente amanecieron como un espejo verde esmeralda y esta poderosa transformación de la naturaleza, que se hizo visible también cuando al día siguiente, y en pocas horas, se agitaron como locas las aguas del río Nare, me hizo reflexionar sobre la condición humana y ese ser tan móviles, tan fértiles, tan sórdidos, tan plácidos, tan lúbricos, tan lúgubres que con tanto acierto describió el poeta antioqueño Porfirio Barba Jacob en su Canción de la vida profunda que tanto me ha ayudado para poner un poco de luz a mi propia existencia.

En 1961 pasó el último tren a vapor por la líneas del ferrocarril de Antioquia; en el 2000 dejó de circular el tren de carga entre Santa Marta y La Dorada así que, con los rieles subutilizados y dificultades para moverse, los vecinos de esta parte del país agudizaron su ingenio inventado nuevos sistemas de transporte como la moto-mesa, un armazón de tablas con rodillo, con sillas encima y una carpa, impulsado por la vía férrea por la llanta trasera de una motocicleta. ¿Funciona? Sí, doy fe porque viajamos en una de ellas hasta Puerto Berrío y les cuento que una vez que toma impulso anda muy rápido, lo duro es la arrancada, además hay tramos en los que los rieles están en malas condiciones y toca pasar despacio.

Puerto Berrío, antaño próspero arribo de grandes buques y cargas, sueño de modernidad y prosperidad y donde no hace tanto hicieron suyos muertos ajenos; nos lo contó Germán Ferro a las puertas del cementerio y todavía sigo impresionada. Durante años el Magdalena fue la gran fosa común de Colombia, hay gente que piensa que todavía lo sigue siendo; cientos de cadáveres llegaron por este río a localidades como ésta de Antioquia, donde sus vecinos, en un acto de profunda religiosidad y compasión, adoptaron algunos de estos NN para rezar por sus almas y pedirles favores. Desolador fue detenerme frente al pabellón de estos olvidados, de estos “escogidos” sobre los que Patricia Nieto escribió con tanto acierto, para los que hubo hasta que inventar nombre, contemplar la sucesión de tumbas marcadas con estas iniciales y recordar que cientos de hombres y mujeres fueron asesinados en la clandestinidad y arrojados al río para que se perdieran hasta sus huellas. Y otra vez nosotros quince sumidos en el ejercicio de entender lo uno y lo otro: el mismo río de los muertos es el que alimenta y da vida.

El Magdalena grita pero no lo escuchamos. No solo él sino sus humedales -los caños, ciénagas y llanuras inundables que rodean el cuerpo de agua-, se encuentran en una grave crisis social y ecológica. La reducción drástica de la fauna y flora, la descontrolada sedimentación, la constante tala de bosques, la construcción de diques que fragmentan los humedales que bordean el río, así como la contaminación del agua causada por la industria y la minería son los factores que el Instituto Humboldt y la Fundación Alma han identificado de mayor impacto. Pero a pesar de todo esto navegar por sus poderosas y fuertes aguas sigue siendo inolvidable. Nosotros lo hicimos en varios tramos pero el que más me disfruté por interminable fue el de Barrancabermeja hasta El Banco, más de seis horas navegando en chalupa acompañados del fuerte aleteo de los cormoranes, embobada por el “movimiento incesante de sus ondas hacia el mar” como escribiría en 1897 Salvador Camacho e imaginándome elegantemente vestida a bordo del David Arango, el vapor que reinó en sus aguas a modo de Titanic hasta que a mediados del siglo XX terminó hundido y envuelto en llamas.

“Mompox no existe. A veces soñamos con ella, pero no existe” le dijo Simón Bolívar a su edecán José Palacios al llegar a esta isla en el Magdalena en su último recorrido hacia Santa Marta, según cuenta Gabriel García Márquez en “El general en su laberinto”. Claro que existe o si no que se lo digan a Humboldt quien se quejó en sus escritos de los zancudos que lo devoraron día y noche y del insoportable olor a almizcle de los cocodrilos que campaban por allí a sus anchas. Mompox en este viaje también existió para nosotros, mágico, misterioso, suspendido en el tiempo y al que volveré una y otra vez, aunque siempre digo que no pero lo hago, porque quiero pasear otra vez por su Albarrada, comer el queso de capa que prepara Oscar, visitar a Tobías en su taller de talla y ver a Don Simón Villanueva, encorvado sobre su mesa armando con paciencia infinita sus pescaditos de oro en filigrana. También porque quiero contemplar de noche desde el otro lado del río su bellísima arquitectura, mitad Caribe mitad España.

 

 

 

De Mompox por carretera y de nuevo navegando por el Magdalena llegamos a El Morro, uno de los pueblos palafito de la Ciénaga Grande de Santa Marta donde se va en canoa a todos lados: a la iglesia, la escuela, la casa del vecino, la tienda, la peluquería, a pescar, a los billares. Allí, tristemente olvidados por casi todos, viven cerca de 3.000 personas en 300 casas de madera, rodeados de agua pero, paradojas de la vida, no la tienen potable. En el año 2000 grupos paramilitares asesinaron vilmente a muchos de sus hombres a los que sin prueba alguna acusaron de guerrilleros; al día siguiente casi todos huyeron y solo los perros se quedaron. Nos lo contó Jesús y otros vecinos justo a las puertas de la iglesia donde se cometieron estos terribles asesinatos y todos nos quedamos mudos, con el corazón encogido y los ojos repletos de lágrimas. Y otra vez nos pusimos en el ejercicio de ser el otro, de sentir la piel y los huesos de estos ejemplares colombianos que han sabido sobreponerse con valentía ante tanta dificultad y que siguen luchando. Y esa noche, a pesar de tanta tristeza, la suya, la nuestra, bailamos juntos, reímos juntos y dormimos en sus casas que amorosamente abrieron para nosotros en un intento de entenderlos y entender cómo es eso de vivir entre tanta agua.

No fue fácil despedirme del Magdalena ni ver cómo se lo tragaba el mar, tampoco decir adiós a su gente y a esas “tierras de colores y cariños” como la describió el antropólogo y explorador Wade Davis. Pero lo hice con una convicción bien clara: si queremos recuperar el río hay que volver a mirarlo. Yo ya estoy lista para otro viaje.

Fotos: Carlos Quijano Altamirano

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